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Hawker Harrier

El avion de despegue vertical Hawker Siddeley (ahora BAE) Harrier habia sido pensado como un paso revolucionario en la tecnologia aeronautica, el primer avion capaz de despegar en vertical, los prototipos volaron a finales de los cincuentas, fueron rapidamente asimilados en la RAF y los USMC, para los ochentas, se habia decidido hacer una nueva version, mas grande, mas poderosos y mas sofisticado, llamado Harrier II, que sigue en activo hasta la fecha.

La idea de un avion de Despegue y Aterrizaje Vertical (VTOL por sus siglas en ingles), habia dando vueltas en la mente de muchos ingenieros, pilotos y generales desde casi el inicio de la aviacion, pero requeria de un motor que pudiese dar un empuje superior al peso del avion, esto no se consiguo por muchos años, finalmente en 1957, British Engine Company logro desarrollar el Pegasus, el primer motor de empuje vectorial articulado del mundo. De inmediato Hawker se puso a trabajar en un prototipo para aprovechar el nuevo concepto, pero entonces el estupido gobierno conservador de la Gran Bretaña publico el infame Defence White Paper de 1957, en el que se decidia seguir solo la construccion de misiles antiaereos y abandonar absolutamente el desarrollo de nuevos aviones tripulados, en una medida, que para toda finalidad practica destruyo la industria aeronautica britanica; Hawker no se amilano y decidio seguir el proyecto, llamado P.1127 como una aventura privada, en 1960 volo el prototipo, que dejo a todos asombrados, se produjeron cuatro prototipos que despejaron el camino entre el despegue, el aterrizaje y la trancision a vuelo controlado.

Los primeros modelos de produccion fueron los FGA.1 Kestrel, para entonces, los gobiernos de Estados Unidos, Inglaterra y Alemania estaban interesados en el desarrollo, por lo que se formo la primera unidad, el Escuadron de Evaluacion Tripartito, del que pronto se retiro la Luftwaffe, quedando un proyecto puramente Anglosajon, para los setentas, ya se empezaron a establecer unidades de combate de la RAF, equipadas con el GR.1, su fuerte era la capacidad de operar desde cualquier lugar, una granja, una autobahn, un portaaviones, lo que les daba una flexiblidad de respuesta tactica que ningun otro avion de la NATO tenia, se creia que en caso de que la Guerra Fria desembocara en combate sobre Europa, los vistosos aeropuertos serian el primer blanco de la Aviacion del Pacto de Varsovia, y los unicos que quedarian en condiciones de volar serian los Harriers, que habian recibido una funcion tactica, eran aviones de ataque equipados con todo lo necesario para hacer pasar tragos amargos a las fuerzas de tierra sovieticas. (una version de caza supersonica se planeo, pero se abandono muy pronto en el desarrollo). Sin embargo, la primera guerra del Harrier fue muy lejos, en las frias Falklands, cuando todos los Sea Harriers (version navalizada), de la Flota y algunos GR.3 de la RAF, fueron enviados a reconquistar las islas, invadidas por la Dictadura Argentina, en un ultimo intento de sobrevivir politicamente despues de haber matado mas argentinos que todos los enemigos del pais en todas las guerras de su historia. Los Harriers hicieron pagar un duro precio a la Fuerza Aerea Argentina, pero nunca hubo suficientes de ellos para crear una sombrilla de proteccion adecuada.

El Harrier era un avion sorprendente, pero su tecnologia de los cincuentas fue siempre un obstaculo, en los ochentas, Mc Donel Douglas (ahora Boeing), decidio rehacerlo, usando nueva tecnologia, asi nacio el proyecto Harrier II un avion polivalente, que si bien respeto los conceptos aerodinamicos, le proveyo de una ala mas grande, estructuralmente reforzada y capaz de llevar mas carga, un fuselaje de materiales compuestos, mucho mayor, capaz de llevar la ultima generacion de avionica; en si el avion parecia un Harrier con esteroides, pero sus capacidades se multiplicaron, tanto en alcance como en capacidad ofensiva, entro en servicio con los Marines como AV-8B y con la RAF como GR.5/7/9. Asimismo, despues de la experiencia de las Falkland, se habian desarrollado nuevos conceptos tacticos para el Harrier, no solo era un avion de ataque puro, los Sea Harrier servian de cazas de superioridad aerea y operando desde portaaviones equipados con la "joroba" en la cubierta, podian hacer despegues horizantales, con una carga mucho mayor a la planeada, llevando una impresionante cantidad de armamento.

El Harrier muy pronto vio servicio en la mar, los originales FGR.1 Sea Harrier de Fleet Air Arm, fueron al combate casi inmediatamente a su introduccion al servicio y dieron proteccion a la flota, derribando una impresioannte cantidad de aviones argentinos; en cambio los AV-8A de los Marines, vieron una finalidad tactica diferente, debian de dar apoyo tactico cercano a los Marines, asi que fueron desplegados en los Portahelicopteros de Asalto LHA y LHD, si bien su trabajo era llevar bombas al enemigo, tambien tenian una limitada capacidad de combate aire-aire, aunque la responsabilidad de mantener el control aereo correspondia a los cazas de la flota; pero la costumbre de enviar a los Marines a todo el mundo, muchas veces implicaba dejarlos sin el adecuado apoyo inmediato de un portaaviones, por lo que los Harrier a veces se usaban para CAP de las flotas formadas alrededor de los Portahelicopteros. Su unica capacidad de despegue vertical era muy atarctivo para los mandos navales de paises con flotas modestas, ya que no era neceseario tener un enorme portaaviones para poder extender el poder aereo al mar, sino que pequeños buques del tamaño de un crucero podian ser "portaaviones de bolsillo", y asi, la Armada Española despues la Italiana y finalmente la Thailandesa, adquirieron Harriers en su version norteamericana, los franceses lo probaron desde el Jeanne de Arc, pero no los convencio.

Solo cinco paises han operado el Harrier, Estados Unidos, Gran Bretaña, Italia, Thailandia y España, es un avion caro y complejo, demasiado especializado, y aunque las ventajas tacticas son indiscutibles, los presupuestos de otros paises no han tenido la fuerza suficiente para poder comprarlo. En el caso de España, se tuvieron que usar muchas argucias, debido al enfrentamiento contra la Gran Bretaña sobre el Peñon de Gibraltar, la tecnologia britanica no estaba disponible para el Dictador Franco, su muerte y muchos millones de dolares, convencieron a los norteamericanos de vender aviones provenientes de sus lineas de produccion y asi equipar sucesivamente a los portaaviones Dedalo y Principe de Asturias

El Harrier entro en combate en los ochentas, sobre las Falklands, posteriormente sobre Kosovo y en la Primera Guerra del Golfo, los Marines lo han llevado a medio mundo, incluyendo las operaciones sobre Somalia y en el Golfo Persico, incluso se han hecho destacamentos de GR.7 a Afghanistan. Era un avion muy voluminoso y muchos creian que era un pato hechado en el combate aereo, pero los pilotos argentinos en combate real y los de la USAF en maniobras, descubrieron que el Harrier es un enemigo formidable, capaz de hacer maniobras que nadie mas puede, y aun un F-15 tiene muchas dificultades enfrentando al panzon jet vertical. La RAF lo retiro en el 2010, los Marines aun lo usan, pero todos piensan reemplazarlo con el F-35 STOVL, que en realidad no es un VTOL, pero se le acerca, pareciera que el tiempo del despegue vertical ha acabado.

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